L’armée britannique se dote d’un nouveau char de combat principal.


Kelly Johnson n’était pas le premier homme à construire un avion, ni le premier à repousser les limites de ce qu’un avion pouvait faire, mais peu d’hommes ont joué un rôle plus vital dans l’ascension de l’humanité dans les cieux.

Selon les dernières estimations des experts, les êtres humains comme vous et moi marchent sur terre depuis plus de 200 000 ans. Ce chiffre est encore plus difficile à comprendre si l’on considère qu’il y a 200 ans à peine, l’humanité n’avait pas encore développé de technologie de pointe. correspond à ou machines à écrire. Il y a un siècle, nous n’avions pas d’antibiotiques ni de films avec du son. Ces progrès, ainsi que d’innombrables autres, ont joué un rôle dans la révolution technologique qui se poursuit encore aujourd’hui, telle une boule de neige dévalant la pente et enveloppant tout sur son passage.


Bien sûr, l’humanité n’est pas arrivée à ces incroyables avancées par accident (la plupart du temps, en tout cas) et derrière chaque technologie révolutionnaire se cache un homme ou une femme qui s’est consacré à résoudre les problèmes de son époque et à prendre de l’avance sur ceux de demain. Cette évolution rapide de la technologie sous l’impulsion de l’homme n’est nulle part plus évidente que dans l’une des plus récentes percées de notre espèce qui a changé la civilisation : l’aviation.

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Kelly Johnson, ingénieur chez Lockheed, en compagnie de la célèbre pionnière de l’aviation Amelia Earhart. (Lockheed Martin)

En 1903, les frères Wright ont pris leur premier envol à Kitty Hawk. Moins de quarante ans plus tard, le premier B-29 s’envolait avec une cabine pressurisée et une envergure supérieure à celle du premier vol d’Orville Wright. A peine 19 ans plus tard, Youri Gagarine s’envolait dans l’espace. dans l’espace.

Il ne fait aucun doute que d’innombrables mains, cœurs et esprits ont joué un rôle vital dans notre progression rapide du moteur à vapeur au vaisseau spatial SpaceX, mais même au milieu de cette mer d’ingénieurs et de pionniers de l’aviation, certains noms sortent du lot. Car si des millions de personnes ont aidé l’humanité à atteindre le ciel, la contribution de certains hommes dépasse de loin celle des autres ; des hommes comme Kelly Johnson.

Forgé dans le feu de la Seconde Guerre mondiale

Clarence Leonard « Kelly » Johnson est né en 1910, sept ans après que les frères Wright aient changé le monde à Kitty Hawk. Fils d’immigrants suédois, Johnson remporte son premier prix de conception d’avion à l’âge de 13 ans et, à 22 ans, il travaille comme ingénieur dans la légendaire société d’aviation Lockheed.

À 28 ans, le rôle de Kelly Johnson chez Lockheed l’amène à Londres, où la nation insulaire se prépare à l’assaut des chasseurs et bombardiers de la Luftwaffe nazie qui se produira trois ans plus tard lors de la bataille d’Angleterre. Les Britanniques n’étaient pas convaincus qu’un si jeune homme puisse produire un avion capable de renverser le cours d’une guerre aérienne, mais le fruit du travail de Kelly Johnson, baptisé P-38 Lightning, allait devenir l’une des cellules les plus emblématiques de toute la guerre.

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Steve Hinton pilote « Glacier Girl », un P-38 Lightning sorti de 268 pieds de glace dans l’est du Groenland en 1992. L’avion faisait partie d’un vol historique lors d’un spectacle aérien à la base aérienne de Langley, en Virginie, le 21 mai. (Photo de l’U.S. Air Force par le sergent technique Ben Bloker)

Au début des combats en Europe, de nombreuses unités aériennes alliées utilisaient encore des biplans. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, Kelly Johnson et son équipe ont fourni aux États-Unis leurs premiers biplans. premier à réaction opérationnel, le Lockheed P-80 Shooting Star. Johnson avait été chargé de construire un avion autour du nouveau turboréacteur Halford H.1B qui pourrait concurrencer le Messerschmitt Me 262 Schwalbe allemand. En 143 jours seulement, Kelly est passé de la planche à dessin à la livraison des premiers P-80 opérationnels.

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Lockheed P-80 Shooting Star (WikiMedia Commons)

Le Skunk Works original

C’est pendant la Seconde Guerre mondiale que Kelly Johnson et son collègue ingénieur Ben Rich ont créé ce qui allait devenir le légendaire Lockheed Skunk Works. Aujourd’hui, le nom de Skunk Works est synonyme de certains des avions les plus avancés qui aient jamais volé, mais sa première itération n’était rien de plus qu’une partie murée d’une usine dans laquelle Johnson et son équipe expérimentaient de nouvelles technologies pour le P-38, développant pour leur peine le premier chasseur au monde capable de voler à 400 miles par heure, le XP-38.

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XP-38 (Musée de l’air et de l’espace de San Diego)

Plus tard, l’équipe secrète de Kelly s’est à nouveau illustrée avec le P-80, puis avec la conception et la production du C-130 Hercules, qui est toujours en service pour les États-Unis et un certain nombre d’autres forces aériennes dans le monde. Puis, en 1955, ils ont reçu une autre mission apparemment impossible : Les États-Unis avaient besoin d’un avion qui pourrait voler si haut qu’il pourrait éviter d’être abattu, ou même potentiellement détecté.

Les radars et les chasseurs d’interception soviétiques de l’époque étaient limités à des altitudes inférieures à 65 000 pieds, et la plus haute qu’un avion américain pouvait atteindre n’était que de 48 000 pieds. Afin de continuer à surveiller les Soviétiques, l’armée de l’air a sollicité des demandes pour un avion capable de voler à une altitude étonnante de 70 000 pieds avec une autonomie de carburant de 1 500 miles.

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Clarence L. Kelly Johnson, concepteur en chef de l’usine secrète Skunk Works de Lockheed, a initialement conçu l’U-2 autour du fuselage du F-104 Starfighter. (Photo de l’armée de l’air américaine)

Le Skunk Works de Kelly Johnson a répondu avec un design qui, selon lui, pouvait voler jusqu’à 73 000 pieds avec une portée de 1 600 miles, basé sur le Lockheed XF-104 Starfighter, un chasseur d’interception mince et supersonique. L’armée de l’air a rejeté son projet… mais il a attiré l’attention de l’agence d’espionnage secrète des États-Unis, la CIA.

Le président Eisenhower veut avoir l’œil sur le programme nucléaire soviétique, et la conception inhabituelle de l’avion de Johnson, avec ses ailes longues et fines et sans train d’atterrissage rétractable, semble pouvoir faire l’affaire, malgré ses défauts. Johnson et son équipe obtiennent un contrat pour concevoir et construire leur avion espion de haut vol, et en à peine un an et demi, le projet est terminé. huit moisils ont livré le U-2 Dragon Lady.

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(Photo U.S. Air Force/Staff Sgt. Brian Ferguson)

Afin de tester cet incroyable nouvel avion, Kelly Johnson avait besoin d’une piste d’atterrissage éloignée, loin des regards indiscrets du public américain. Il choisit pour cela le lit d’un lac asséché du Nevada, qui s’avéra particulièrement bien adapté aux essais d’avions classifiés. Cette petite piste d’atterrissage, ainsi que les hangars et les bâtiments de bureaux qui l’accompagnent, seront plus tard connus sous le nom de Zone 51.

Les avions-espions passent au niveau supérieur

L’U-2 a peut-être été un immense succès, mais si les progrès de l’aviation sont rapides, il en va de même pour les défenses aériennes. En 1960, des missiles sol-air soviétiques ont finalement réussi à s’emparer d’un U-2 exploité par la CIA et piloté par Gary Powers. L’avion volait à 70 000 pieds, plus haut que ce que les Américains pensaient pouvoir être repéré ou ciblé par le radar soviétique, lorsqu’il a été frappé par un missile SA-2 Guideline. Powers a dû faire descendre le Dragon Lady de 70 000 pieds à 30 000 pieds avant de pouvoir s’éjecter en toute sécurité. Alors que l’avion espion secret s’effondrait au sol, Kelly Johnson et son équipe de Skunk Works étaient déjà en train de développer une plate-forme pour le remplacer.

Avec les satellites d’espionnage qui ne seront pas lancés avant plus d’une décennie, les États-Unis ont besoin d’un nouvel avion sur lequel ils peuvent compter pour surveiller les Soviétiques. Il devrait non seulement voler plus haut que l’U-2, mais plus rapide.beaucoup plus rapidedonc même s’il était détecté, aucun missile ne pourrait l’atteindre.

L'armée britannique va recevoir un nouveau char de combat principal.
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SR-71 Blackbird (NASA)

Johnson et son équipe ont conçu un avion bimoteur aux capacités étonnantes, le A-12, qui a ensuite donné naissance au SR-71 Blackbird – un avion qui conserve encore aujourd’hui le titre d’avion opérationnel le plus rapide de l’histoire. Le SR-71 de Lockheed pouvait atteindre des vitesses supérieures à Mach 3,2 et voler à des altitudes supérieures à 10 000 mètres. 78 000 pieds. Au cours de ses 43 années de service, le SR-71 a reçu plus de 4 000 missiles tirés par des moyens terrestres et d’autres avions. Aucun d’entre eux n’a jamais atteint sa cible.

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(Photo USAF)

Une autre révolution de l’aviation

Kelly Johnson et l’équipe de Skunk Works étaient à la pointe de la vitesse et de la puissance, mais alors que la guerre froide faisait rage, c’est Johnson et son équipe qui ont compris que l’espace de combat était en train de changer. Pendant des années, les États-Unis se sont concentrés sur le développement d’avions qui pouvaient voler toujours plus vite et toujours plus haut, mais avec l’avènement de l’ingénierie assistée par ordinateur, un autre saut technologique était à la portée de Lockheed.

Johnson et son équipe devaient développer un avion capable de déjouer la détection non seulement du radar ennemi, mais aussi d’autres formes courantes de détection et de ciblage, comme l’infrarouge. En utilisant les ordinateurs les plus avancés de l’époque, Skunk Works a d’abord développé un design angulaire inhabituel qu’ils ont surnommé  » le diamant sans espoir « , car il semblait peu probable qu’une telle forme puisse jamais produire une portance aérodynamique.

Sans se décourager, le développement s’est poursuivi et en 1976, ils ont construit un prototype capable de voler. L’avion a été baptisé Have Blue, et il a donné naissance au premier avion furtif opérationnel jamais mis en service par une nation, le légendaire F-117 Nighthawk.

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Have Blue volant en test (WikiMedia Commons)

Le F-117, ou « chasseur furtif » comme on l’appellera plus tard, a joué un rôle essentiel dans les opérations de combat de l’Amérique au-dessus de l’Irak lors de l’opération Tempête du désert et ailleurs, mais ce programme a produit plus que des engagements sur le champ de bataille. La technologie développée pour le F-117 a directement conduit aux principaux chasseurs furtifs américains d’aujourd’hui : le F-22 Raptor et le F-35 Joint Strike Fighter. Ce dernier devrait constituer l’épine dorsale de la stratégie de supériorité aérienne des États-Unis pour les décennies à venir.

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Kelly Johnson (Lockheed Martin)

« Ce satané Suédois peut vraiment voir l’air. »

Au total, Kelly Johnson a participé à la conception et au développement de quelques 40 L’homme avait une véritable affection pour son travail, à tel point qu’il a refusé la présidence de Lockheed à trois reprises pour conserver son rôle au sein de Skunk Works qu’il avait contribué à fonder. L’homme avait une véritable affection pour son travail, à tel point qu’il a refusé la présidence de Lockheed à trois reprises pour conserver son rôle au sein de la Skunk Works qu’il a contribué à fonder.

Le patron de Kelly chez Lockheed, Hall Hibbard, s’est un jour exclamé :  » Ce satané Suédois peut vraiment… « . voir Il essayait de comprendre comment un seul homme avait pu jouer un rôle aussi important dans tant d’avions et, par conséquent, dans le déroulement de la guerre froide. Finalement, Kelly a pris sa retraite en 1975, mais est resté conseiller principal de Skunk Works pendant des années par la suite.

Il est décédé en 1990 à l’âge de 80 ans, juste un an avant que les États-Unis, avec toute leur incroyable technologie militaire, ne sortent vainqueurs de la guerre froide.

Cet article a été initialement publié sur Sandboxx. Suivez Sandboxx sur Facebook.