How A Museum’s Human Skull Collection Sparked A Racial Reckoning


Fprès des années de protestations d’étudiants et de militants, le musée d’archéologie et d’anthropologie de l’université de Pennsylvanie expie enfin un péché raciste.

Le Penn Museum, comme on l’appelle communément, s’est excusé cette semaine pour sa « possession contraire à l’éthique » des restes humains de la collection crânienne Samuel G. Morton, quelque 1 300 crânes humains qui ont été utilisés au XIXe siècle pour promouvoir le suprémacisme blanc. Un plan a été annoncé pour le rapatriement ou la réinhumation de plus de 50 crânes appartenant à d’anciens esclaves de Cuba et des États-Unis, dont certains de Philadelphie, où se trouve le musée.

Le site L’inclusion de restes d’esclaves dans la collection a été révélée en 2019 par le Penn &amp ; Slavery Project, une enquête en cours menée par des étudiants sur le lien entre l’université et l’esclavage et le racisme scientifique.

« Il est temps que ces individus soient rendus à leurs communautés ancestrales, dans la mesure du possible, comme un pas vers l’expiation et la réparation des pratiques racistes et coloniales qui ont fait partie intégrante de la formation de ces collections », a déclaré le nouveau directeur du musée, le Dr Christopher Woods, dans une déclaration. « Nous allons également réévaluer nos pratiques de collecte, d’intendance, d’exposition et de recherche des restes humains. »

Samuel G. Morton n’est peut-être pas un nom connu dans les foyers en 2021, mais il était renommé parmi les anthropologues du XIXe siècle. Ce craniologue de Philadelphie, professeur au Penn Medical College et membre de l’Académie des sciences naturelles de Philadelphie (ANSP) est devenu mondialement célèbre pour avoir promu le polygénisme – la théorie selon laquelle l’humanité pourrait être divisée en cinq races distinctes, chacune ayant une origine séparée.

Dans la première moitié des années 1800, alors que les débats sur l’esclavage s’intensifiaient aux États-Unis, Morton a épousé l’idée que certaines races étaient supérieures aux autres de manière innée, et que cela pouvait être prouvé scientifiquement. Il a utilisé ses relations avec l’ANSP dans le monde entier pour amasser une collection de près de 1 000 crânes humains, qu’il s’est appliqué à numéroter, mesurer et consigner dans des carnets. À l’époque, il était communément admis qu’un cerveau plus gros correspondait à une intelligence supérieure. Les recherches de Morton ont abouti à un classement tout à fait inattendu, tant pour lui-même que pour nombre de ses contemporains : Les Blancs étaient en haut de l’échelle, les Noirs en bas, et tous les autres se situaient quelque part entre les deux.

L’opus magnum de Morton de 1839, Crania Americanaa été publié avec 78 illustrations de crânes humains, certains présentant des impacts de balles. Sur les Caucasiens, il écrit : « Le visage est petit par rapport à la tête, de forme ovale, avec des traits bien proportionnés. . . . Cette race se distingue par la facilité avec laquelle elle atteint les dotations intellectuelles les plus élevées. » L’opinion de Morton sur les Amérindiens était que « la structure de leur esprit semble être différente de celle de l’homme blanc. » Quant aux Africains, il note : « Ils semblent aimer les entreprises guerrières et ne manquent pas de courage personnel ; mais, une fois vaincus, ils cèdent à leur destin et s’adaptent avec une facilité étonnante à tout changement de circonstances. »

Il n’est pas surprenant que Morton ait été célébré dans les cercles pro-esclavagistes d’avant la guerre de Sécession. Après sa mort en 1851, le Journal médical de Charleston a écrit : « Nous pouvons seulement dire que nous, les gens du Sud, devrions le considérer comme notre bienfaiteur, car il a contribué de manière très importante à donner au nègre sa véritable position de race inférieure.

« Les recherches de Morton sont de la camelote », déclare Paul Wolff Mitchell, un étudiant de sixième année qui prépare un doctorat en anthropologie à l’Université de Pennsylvanie. Pour commencer, le collecteur de crânes s’est concentré sur la race du sujet, mais n’a pas tenu compte d’autres facteurs tels que l’âge, le sexe, la santé et la taille du corps, qui peuvent tous influencer la taille du crâne.

De plus, si Morton était prêt à accepter des crânes de donneurs proches ou lointains, il se contentait souvent de les croire sur parole pour l’origine d’un spécimen, sans autre forme de procès. « Il est évident qu’aujourd’hui, rien de tout cela ne passerait pour de la science, que ce soit en termes d’analyse ou d’origine », ajoute Mitchell. « Mais c’était aussi la norme à l’époque ».

Mitchell a travaillé sur le projet Penn &amp ; Slavery et connaît la collection Morton mieux que quiconque. Pour un article publié en 2018 dans PLoS Biologyil a analysé les notes manuscrites inédites de Morton et a conclu que, si les mesures de Morton étaient exactes, ses préjugés raciaux avaient influencé ses résultats. Mitchell a établi un contraste entre Morton et un anatomiste allemand contemporain du nom de Friedrich Tiedemann, dont les recherches visant à mesurer la taille du cerveau humain parmi différents groupes raciaux ont donné des résultats presque équivalents. Pourtant, Tiedemann a considéré les données différemment, remarquant que les plages de taille du cerveau se chevauchent de manière significative pour tous les humains. Tiedemann a conclu qu’il n’y avait pas de différences anatomiques notables dans le cerveau des personnes de différentes races, et a plaidé contre l’esclavage des Africains.

Jusqu’à très récemment, le Penn Museum était enclin à blanchir Morton et ses recherches. « Bien que peu de visiteurs du musée le sachent, la collection de crânes de Samuel George Morton au musée d’archéologie et d’anthropologie de l’université de Pennsylvanie est l’une des plus célèbres collections de crânes humains du monde entier », commence un article publié en 2008 dans Expéditionle magazine des membres du musée. L’article décrit Morton comme « un Philadelphien qui a participé activement à la communauté médicale et scientifique dynamique qui traversait l’océan Atlantique au début du 19e siècle », avec une « personnalité géniale et une stature de membre de l’Académie des sciences naturelles ».

Depuis que le Penn Museum a acquis la collection Morton en 1966, les crânes sont exposés au public dans une salle de classe. « Jusqu’à récemment, c’était probablement la collection la plus utilisée du musée en termes d’enseignement, ce qui est remarquable », déclare Mitchell.

Une étudiante de premier cycle a été tellement troublée par la présence des crânes qu’elle a écrit une tribune dans le journal des étudiants de l’université, Le Daily Pennsylvanianen juin dernier. « Mais qui, précisément, compose cette collection ? » a écrit Gabriela Alvarado, étudiante en deuxième année. « Je dis ‘qui’ parce qu’il ne faut pas oublier que ces crânes sont des êtres humains. Beaucoup d’entre eux ont été brutalement exploités par le colonialisme de leur vivant, et ils reposent maintenant dans une institution majoritairement blanche. Le droit d’une personne de décider où elle repose après sa mort n’est pas seulement un droit humain fondamental, mais c’est notre agence. »

Peu de temps après la publication de l’article d’Alvarado, l’ensemble de la collection Morton a été transférée dans un entrepôt, où elle est restée depuis. Le musée a confirmé que l’accès des chercheurs aux crânes a été suspendu.

En février de cette année, Mitchell a rédigé un autre rapport inquiétant révélant que la collection Morton contient les restes de 14 Noirs de Philadelphie, dont certains sont presque certainement nés en esclavage. « Nous parlons des années 1830 et 40 lorsque la collection a été rassemblée », dit-il. « Et nous savons, grâce à des sources indépendantes de cette époque, que le pourcentage de Noirs de Philadelphie nés en esclavage se situait entre un tiers et la moitié. »

Plus grave encore, les crânes ont été volés dans des tombes situées juste en face du Penn Museum. « Leurs tombes se trouvent sous ce qui est maintenant le stade d’athlétisme », explique Mitchell. « Et ces tombes n’ont jamais été exhumées lorsque le stade d’athlétisme a été construit. Donc, vous savez, ces corps étaient en face du musée, alors que leurs têtes étaient sur une étagère. »

Les excuses ne sont qu’un premier pas vers l’acceptation de la responsabilité, et le musée est préparé à un long processus de rapatriement. « Nous prévoyons qu’il y aura des demandes de la part d’autres groupes », déclare un porte-parole. « Nous sommes en train de mettre en place une infrastructure permanente basée sur la loi NAGPRA pour prendre en compte non seulement les individus cubains, mais aussi d’autres demandes de rapatriement », en référence à la loi sur la protection et le rapatriement des tombes des Amérindiens, une loi fédérale de 1990 qui exige le rapatriement des restes appartenant aux tribus indiennes et aux Amérindiens d’Hawaï.

Le Penn Museum a également créé un nouveau poste de professeur pour traiter ces demandes. Dans l’ensemble, l’initiative « représente un engagement financier très important de la part du musée et de l’université » et, selon le porte-parole, « nous sommes en train d’établir les besoins budgétaires et autres, et nous avons commencé à explorer les options pour financer le processus ».

« Il n’existe pas d’approche unique pour gérer le rapatriement et la réinhumation en toutes circonstances », déclare le Dr Woods. « Chaque cas est unique et mérite sa propre considération. C’est un travail incroyablement sensible. Et si nous souhaitons tous que les restes de ces personnes soient réunis avec leurs communautés ancestrales le plus rapidement possible, il est essentiel de ne pas se précipiter mais de procéder avec le plus grand soin et la plus grande diligence. Nous devons faire face à un héritage de racisme et de colonialisme, et c’est notre impératif moral. »