Cet as des as de la marine a mis fin à une attaque de 60 avions.


Le « miracle de Dunkerque », lorsque 338 000 soldats ont été évacués dans le cadre de l’opération Dynamo, alors que les estimations optimistes faisaient état de 45 000 personnes pouvant être sauvées, a marqué un tournant pour les alliés, leur permettant de sauver des troupes qui allaient combattre en Afrique du Nord, lors du jour J et au-delà.


En 7 étapes, voici comment le corps expéditionnaire britannique a été piégé sur les plages de France, puis sauvé par l’opération Dynamo.

1. Les Britanniques arrivent sur le continent

Cet as des as de la Navy a mis fin à une attaque de 60 avions.
Des troupes britanniques du 2e Bataillon, Coldstream Guards, marchent dans Cherbourg, France, fin 1939. (Photo : Imperial War Museums)

Les prémices de Dunkerque ont été posées le 3 septembre 1939, lorsque le corps expéditionnaire britannique a été envoyé en France à la suite de l’invasion de la Pologne par l’Allemagne et au milieu de l’évident renforcement militaire allemand de la fin des années 1930. Huit divisions d’infanterie de première et de deuxième ligne, ainsi qu’un certain nombre de troupes de soutien, sont arrivées en mai 1940, passant la plupart de leur temps à s’entraîner et à préparer les défenses.

Les manœuvres militaires et la montée en puissance des deux camps ont été surnommées la « drôle de guerre ». La Belgique, les Pays-Bas et d’autres pays d’Europe se préparent à la probabilité d’une invasion allemande.

2. Les Allemands envahissent

Le 10 mai 1940, la « drôle de guerre » prend fin violemment lorsque les Allemands envahissent les Pays-Bas et la Belgique. Les Allemands prennent rapidement du terrain et capturent des têtes de pont sur la Meuse, ce qui leur permet d’envahir la France par la forêt des Ardennes.

3. Les pays alliés s’effondrent

Cet as des as de la marine a mis fin à une attaque de 60 avions.
Le fort Eben-Emael, en Belgique, était considéré comme l’un des forts les plus solides du monde en 1940. Les parachutistes allemands ont exploité ses faiblesses pour le capturer en quelques heures. (Photo : Public Domain)

La guerre éclair allemande a progressé plus rapidement et plus durement que la plupart des dirigeants alliés ne pouvaient le croire, et les pays se sont rapidement effondrés. L’un des plus grands forts du monde a été capturé en Belgique en quelques heures seulement. Les Pays-Bas, la Belgique, le Luxembourg et d’autres pays se rendent en quelques semaines.

4. Les Français et les Britanniques se retirent vers les plages

Alors que les armées et les pays se rendent les uns après les autres à la machine de guerre allemande, ceux qui se battent encore sont contraints de se retirer de plus en plus à l’est et au nord. Ils ont été poussés contre les plages de France. Les forces de Panzer ont attaqué et capturé les ports français en eau profonde de Boulogne et de Calais les 25 et 26 mai, limitant ainsi les possibilités d’évacuation.

5. Les Panzers s’arrêtent

Cet as des as de la Marine a stoppé une attaque de 60 avions.
Les panzers allemands envahissent l’ouest de la Belgique en mai 1940. (Photo : Archives fédérales allemandes)

Le délai de 48 heures a été convenu parce qu’il s’agissait du délai le plus long pendant lequel les forces pouvaient résister de manière fiable aux blindés allemands. Mais les chars allemands avaient mystérieusement arrêté leur progression vers Dunkerque le 23 mai sur ordre du général Ewald von Kleist. Le lendemain, un ordre d’arrêt complet a été donné par Hitler.

Les Alliés ont répondu en renforçant rapidement leurs défenses du mieux qu’ils pouvaient. Ce qui n’était qu’une vague ligne de troupes le 23 mai, susceptible d’être rapidement écartée, devint une ligne beaucoup plus redoutable de forces creusées mais épuisées.

6. L’évacuation commence

Le 26 mai, l’opération Dynamo est lancée avec pour objectif d’évacuer 45 000 soldats en 48 heures avant la chute des plages. Les défenseurs britanniques qui aident à tenir Calais envoient leurs propres navires d’évacuation à Douvres pour aider à évacuer les troupes à Dunkerque. Calais est tombée le soir même ; toutes les forces britanniques et françaises qui s’y trouvaient ont été tuées ou capturées.

7. L’évacuation dure 10 jours

Le rythme de l’évacuation commence lentement le 26 mai avec 8 000 hommes retirés, mais l’efficacité augmente rapidement, ce qui fait que davantage d’hommes sont retirés.

Dès les premiers jours, les officiers de la Royal Navy qui travaillaient sur le « Mole », un brise-lames en forme de jetée qui protégeait le port des courants océaniques, l’ont transformé en un quai improvisé qui évacuait 1 000 hommes par heure à son apogée. D’autres hommes ont embarqué à partir de jetées improvisées et des plages elles-mêmes.

Cet as des as de la Navy a mis fin à une attaque de 60 avions.
Cet as des as de la marine a mis fin à une attaque de 60 avions. 6

L’un des événements les plus choquants des évacuations a commencé le 27 mai lorsque la Royal Navy a réquisitionné de petits navires pour les utiliser lors des évacuations. La plupart des navires étaient armés par la Royal Navy, mais certains armateurs ont insisté pour piloter leur navire afin de participer à l’évacuation.

Les équipages des « petits navires de Dunkerque » se sont étoffés le 29 mai lorsque la BBC a diffusé un appel « pour des hommes ayant une expérience des bateaux à moteur et de la navigation côtière ».

L'as des as de la Navy a mis fin à une attaque de 60 avions.
L’évacuation de l’armée britannique de Dunkerque (Source : Public Domain)

Les flottes de navires de la marine et de navires civils ont traversé la Manche dans les deux sens, sauvant environ 338 000 soldats, principalement britanniques et français, le 4 juin, date à laquelle l’opération Dynamo a pris fin.

Apprenez-en davantage sur les événements de mai et juin 1940 dans la vidéo ci-dessous :

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